Sinds een jaar werken gemeenten, bedrijven en culturele instellingen uit de Achterhoek en Kreis Borken intensief samen in het netwerk ‘Grenzhoppers’. Een van de drijvende krachten achter het project is Nicky Eppich, beleidsmedewerker grensoverschrijdende samenwerking voor de gemeenten Winterswijk en Oost Gelre. Ze vertelt aan AHA24x7.com hoe het netwerk is ontstaan en waarom samenwerking tussen Nederlandse en Duitse partners zo belangrijk is.

Nicky Eppich is geboren en opgegroeid in Hannover, maar destijds voor haar studie International Business naar Nederland getogen. Inmiddels woont ze hier alweer 23 jaar en houdt ze zich sinds anderhalf jaar als beleidsmedewerker bij de gemeenten Winterswijk en Oost Gelre bezig met grensoverschrijdende samenwerking. Een vrij unieke functie, zoals ze zelf zegt. “Mijn functie maakt duidelijk hoe belangrijk grensgemeenten de samenwerking met de buren vinden. In de gemeente Aalten heb ik nog een collega die dezelfde functie heeft. We werken dagelijks samen aan grensoverschrijdende projecten en proberen dat niet te beperken tot onze gemeenten. We proberen altijd de gehele Achterhoek en de gemeenten aan Duitse kant erbij te betrekken.”

Dezelfde problemen

Waarom is grensoverschrijdende samenwerking zo belangrijk volgens Eppich? “Als je niet met de rug naar de grens staat, maar ook de andere kant op kijkt, is de markt en het aanbod veel groter. Dat geldt voor ondernemers, maar ook voor consumenten. Aan beide kanten van de grens spelen dezelfde problemen, zoals het tekort aan vakmensen of infrastructuur die bij de grens ophoudt (glasvezel, vervoer etc.). Door samen te werken houden we onze grensregio attractiever en levendiger, zorgen we voor voldoende arbeidsplaatsen en een gezond economisch klimaat.”

Nicky Eppich

Samenwerking in werkgroepen

Grensoverschrijdende samenwerking gebeurt al jaren langs de grenzen van ons land, maar altijd ad hoc. Eppich en haar collega Tom Lamers van de gemeente Aalten wilden een beeld krijgen van alle huidige initiatieven en nodigden Nederlandse gemeenten en Duitse gemeenten uit voor een eerste bijeenkomst. Samen maakten ze een inventarisatie van alle grensoverschrijdende projecten en brainstormden over nieuwe ideeën. Uit de inventarisatie kwamen vier centrale thema’s naar voren: economie & arbeidsmarkt, toerisme, cultuur en sport & gezondheid. De leden van het netwerk, inmiddels zo’n 180, komen iedere 8-10 weken in themawerkgroepen bijeen om nieuwe ideeën te bespreken, personen met elkaar te verbinden en te werken aan oplossingen voor grens-gerelateerde problemen. “In oktober start een vijfde werkgroep met als thema ‘onderwijs’, waar we willen inzetten op stageplekken in het buurland, uitwisseling van scholieren en meer prioriteit voor het vak Duits in het Nederlandse voortgezet onderwijs. Een volgende werkgroep zou zomaar eens over ‘mobiliteit’ kunnen gaan. We merken dat er rond dit thema momenteel veel gebeurt”, vertelt Eppich.

Netwerkbijeenkomsten

Op 6 september 2017 organiseerde Grenzhoppers een cross border meeting in Winterswijk, waar 170 ondernemers, bestuurders en gemeenteambtenaren bij elkaar kwamen om hun ervaringen over grensoverschrijdende samenwerking met elkaar te delen. Ook zijn bestuurders van  Nederlandse en Duitse kant met elkaar om de tafel gaan zitten om over een stuurgroep te praten. Eppich vertelt dat Grenzhoppers momenteel nog een bestuurlijke laag mist die op een hoger niveau meedenkt en een strategische richting aan geeft. “Alleen als we op alle niveaus structureel samenwerken, kunnen we op de lange termijn stappen gaan ondernemen.” Ondertussen staat de volgende grote bijeenkomst alweer op stapel. Op 21 november 2017 vindt een netwerkbijeenkomst met alle partners plaats in Theater de Storm in Winterswijk.

Bezint eer ge begint

Waar moeten bedrijven en gemeenten volgens Eppich vooral op letten als ze grensoverschrijdend actief willen zijn? “Weet waar je aan begint als je zaken wilt doen in het buurland. Informeer je, maar laat je vooral niet afschrikken door taal of een andere manier van werken. En maak gebruik van de netwerken en organisaties die er al zijn om je vragen te beantwoorden en je verder te helpen. Denk hierbij aan de Euregio’s, het Internationale Netwerkbureau, het GrensInfoPunt en natuurlijk Grenzhoppers!”

Ook lid worden van Grenzhoppers? Stuur dan een mail naar Nicky Eppich via neppich@winterswijk.nl. Inschrijven voor de nieuwsbrief kan via www.grenzhoppers.eu.